De nouvelles souches de la peste noire pourraient émerger

« La peste qui a tué des millions de personnes est capable de ressusciter des morts », prévient The Independent après une nouvelle étude sur l’histoire génétique de la bactérie Yersinia pestis.

La peste est une maladie dévastatrice qui provoque une mort rapide si elle n’est pas traitée. Il y a eu trois pandémies de peste dans l’histoire enregistrée. Le plus célèbre fut le second – la « Black Death » du 14ème au 17ème siècle en Europe.

Il y avait une plus petite pandémie aux 19ème et 20ème siècles. Cependant, on sait peu de choses sur la génétique de la première pandémie de l’histoire – la «peste de Justinien» des VIe-VIIIe siècles de notre ère.

Cela aurait tué environ 100 millions de personnes, et beaucoup d’historiens considèrent que cela a contribué à la chute de l’Empire romain et au début de l’âge des ténèbres.

En utilisant l’ADN extrait des dents de deux personnes qui sont mortes au moment de la peste de Justinien, les chercheurs ont découvert qu’il s’agissait d’une souche non liée à la peste noire.

Le fait que les deux premières pandémies aient été causées par deux souches indépendantes de Y. pestis montre comment des souches fraîches pourraient être transmises aux populations humaines aujourd’hui.

Avant de courir vers les collines, la peste peut maintenant être traitée efficacement avec des antibiotiques.

Il est important de ne jamais être complaisant. Comprendre les différentes souches de bactéries qui ont causé des pandémies dans le passé est important pour la planification d’éventuelles futures pandémies et le développement d’antibiotiques.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par une importante collaboration de chercheurs de plusieurs établissements de recherche internationaux et a été financée par l’Université McMaster, l’Université Northern Arizona, le Conseil de recherches en sciences humaines du Canada, le Programme des chaires de recherche du Canada. National Institutes of Health des États-Unis, Conseil national australien de la santé et de la recherche médicale.

L’un des participants à l’étude avait un conflit d’intérêts financier impliqué dans le travail – il avait des intérêts financiers dans l’une des entreprises qui produit du matériel de balayage génétique utilisé au cours de l’étude. Cependant, il est difficile de voir comment cela pourrait conduire à un biais dans les rapports ou les analyses.

L’étude a été publiée en tant qu’article en libre accès dans le journal médical à comité de lecture, The Lancet Infectious Diseases. Cela signifie qu’il est disponible gratuitement en ligne pour que tous puissent le lire ou le télécharger.

Vous ne serez pas surpris que les rédacteurs en chef britanniques soient allés en ville avec cette histoire, avec de terribles avertissements de la « Black Death strike again ». En fait, la peste noire n’a jamais disparu – il y a encore des épidémies occasionnelles dans le monde en développement, comme ce fut le cas à Madagascar à la fin de 2013.

Le reportage dans les médias a reconnu que nous avions des antibiotiques pour traiter la peste, et cela peut réduire la propagation et les décès par rapport au passé – mais vous pouvez être sûr que les titres sombres et inexacts auront vendu plus de journaux.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

La recherche était en grande partie un laboratoire et un exercice informatique visant à comprendre la souche de la bactérie de la peste Y. pestis qui a causé la peste de Justinien. Les chercheurs ont ensuite voulu savoir comment cela se rapportait aux souches de la bactérie qui ont causé deux autres grandes pandémies de peste, et aux souches modernes de Y. pestis.

Y. pestis est une bactérie portée sur les puces des rongeurs, y compris les rats. Il existe de nombreuses variétés de Y. pestis, dont certaines seulement parviennent à se transmettre à l’homme, et seulement certaines causent des maladies ou des pandémies. Le fait que les rongeurs portent continuellement ces puces contenant des bactéries est souvent appelé «réservoir de maladie», dans la reconnaissance qu’une souche nuisible à l’homme peut émerger.

Les infections par la peste se produisent encore chez les humains aujourd’hui, principalement dans les pays africains et asiatiques. La peste peut être traitée avec des antibiotiques modernes, mais ceux-ci doivent être administrés dès que possible pour prévenir une maladie grave ou la mort possible.

En analysant l’ADN de la bactérie de la peste, et en notant les différences et les similitudes, les scientifiques peuvent dire si la même souche ou une souche similaire a été impliquée dans différentes pandémies de peste à différentes périodes de l’histoire. Cela s’apparente à une sorte d’arbre généalogique génétique de germes.

Vous pouvez déterminer si la même souche continue de réapparaître au cours des siècles, ou si de nouvelles souches sont créées à chaque fois. Ceci est important pour l’élaboration de traitements et de stratégies visant à réduire l’impact de toute éventuelle épidémie (connue sous le nom de «préparation à une pandémie»).

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont extrait l’ADN de la bactérie responsable de la peste, Yersinia pestis, des dents de deux Allemands morts à l’époque de la peste de Justinien. Ils ont analysé l’ADN bactérien dans le laboratoire et l’ont comparé en utilisant une grande base de données informatique à l’ADN bactérien connu pour avoir causé les deux autres pandémies afin de voir à quel point ils étaient similaires.

La datation au radiocarbone des deux individus les a placés dans la période de la première pandémie (533AD et 504AD).

Quels ont été les résultats de base?

La principale conclusion des chercheurs était que la souche de Y. pestis de la peste de la période Justinienne avait une histoire distincte de toutes les souches connues de l’époque moderne. Cela signifiait qu’il était complètement distinct et s’était éteint, ou existait encore quelque part mais personne ne l’avait encore enregistré dans les temps modernes.

En plus d’avoir une histoire distincte des souches actuelles de Y. pestis, l’ancienne bactérie était également distincte de Y. pestis responsable des deux pandémies suivantes de la peste noire. Cela a montré qu’il y avait un manque d’ascendance partagée entre les deux souches pandémiques, indiquant que les trois pandémies n’étaient pas la ré-émergence de la même souche à des moments différents.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

L’interprétation des auteurs était que « Y. lignées pestis qui ont causé la peste de Justinien et la peste noire 800 ans plus tard étaient des émergences indépendantes des rongeurs dans les êtres humains. Ces résultats montrent que les espèces de rongeurs dans le monde entier représentent des réservoirs importants pour l’émergence répétée de diverses lignées de Y. pestis dans les populations humaines. « 

Conclusion

Cette étude améliore la compréhension de l’arbre généalogique de la bactérie responsable de la peste, Yersinia pestis. Il a indiqué que la première pandémie de peste était causée par une souche de Y. pestis distincte des histoires de toutes les souches modernes de la bactérie, et de la bactérie qui a causé deux pandémies ultérieures de peste. Ce type de preuve génétique est convaincant, de sorte que les conclusions sont susceptibles d’être fiables.

Il y a deux interprétations principales des résultats. D’abord, la bactérie qui a causé la peste de Justinien est née puis s’est éteinte. Deuxièmement, la souche bactérienne qui a causé la peste de Justinien subsiste, mais les scientifiques n’en ont tout simplement pas entendu parler, de sorte qu’elle ne s’est pas manifestée dans leurs comparaisons. La première option est probablement plus probable mais est discutable.

Les chercheurs mentionnent qu’il n’est pas clair pourquoi la lignée Y. pestis associée à la peste de Justinien s’est finalement éteinte.

Comme le suggèrent les chercheurs, le fait que les causes de la première et de la deuxième pandémie étaient deux souches indépendantes transmises des rongeurs aux humains démontre comment les rongeurs peuvent agir comme réservoirs pour diverses souches de la bactérie de la peste. Et théoriquement, ces nouvelles souches pourraient être transmises aux populations humaines aujourd’hui.

En raison de son absence relative dans les pays développés, il y a une fausse croyance que la peste a été éradiquée, mais ce n’est pas le cas. Les infections par la peste se produisent encore chez les humains aujourd’hui, principalement dans les pays africains et asiatiques. En dépit d’être potentiellement mortel, la peste peut maintenant être traitée efficacement avec des antibiotiques rapides. Comprendre les différentes souches de bactéries qui ont causé des pandémies dans le passé est important pour la planification d’éventuelles futures pandémies et le développement d’antibiotiques.

Cette étude renforce l’importance de la lutte contre le problème croissant de la résistance aux antibiotiques. Si nous n’utilisons pas correctement les antibiotiques, par exemple si nous ne terminons pas un traitement antibiotique complet comme prescrit, ou si nous les utilisons pour des conditions qui se seraient améliorées de toute façon sans traitement, nous pourrions nous retrouver impuissants si une nouvelle souche dangereuse et mortelle la peste a émergé.

En savoir plus sur la campagne de résistance aux antibiotiques du NHS