Les premiers tests sur le virus anti-cancer

« Les patients atteints de cancer peuvent se voir offrir un nouvel espoir sous la forme d’un virus inoffensif qui peut inverser même les formes apparemment incurables de la maladie », a affirmé le Daily Telegraph.

L’étude à l’origine de la demande était un essai très préliminaire, qui a donné à 23 personnes atteintes de tumeurs avancées résistantes au traitement une combinaison de radiothérapie et d’un nouveau médicament appelé RT3D. L’association a produit peu d’effets secondaires et quelques patients ont vu une petite réduction de la taille de la tumeur trois mois après le traitement. Cependant, il s’agissait d’un «essai de phase I», un type d’étude très précoce conçu pour établir l’innocuité d’un traitement en prévision d’études plus vastes portant sur l’efficacité du médicament.

Le pipeline de médicaments peut être long, et il commence par de petites études comme celle-ci. Plus de recherche, qui peut prendre des années, déterminera si les journaux ont raison de prédire que le médicament pourrait arrêter le cancer.

D’où vient l’histoire?

Cette étude a été réalisée par des chercheurs de l’Institut de recherche sur le cancer, du NHS Foundation Trust de l’Hôpital Royal Marsden, de l’Université de Surrey, de l’Institut de médecine moléculaire de Leeds et d’autres centres de recherche aux États-Unis et au Canada. Aucune source de financement n’a été signalée. L’étude a été publiée dans la revue médicale à comité de lecture Clinical Cancer Research.

Les journaux ont rapporté avec précision les résultats de ce document, mais sont prématurés en saluant cette «balle magique» qui peut «apporter de l’espoir à des milliers de personnes n’ayant aucune chance de survie» ou guérir un cancer incurable.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agit d’un essai de phase I portant sur 23 patients atteints de diverses tumeurs avancées pour lesquels un traitement curatif n’était pas disponible. Ils ont reçu une radiothérapie, à diverses doses, en plus de doses variables du médicament expérimental – réovirus de type 3 (RT3D).

RT3D est un virus qui se produit naturellement dans les systèmes respiratoire et digestif de la plupart des humains sans causer de dommages. Il a été démontré qu’il active les réponses immunitaires anti-tumorales. Des études antérieures suggèrent que l’injection de virus ayant des propriétés anticancéreuses similaires dans le corps est relativement sûre, bien que leur efficacité dans la lutte contre le cancer n’ait pas vraiment été démontrée.

Cette étude de phase a testé les effets d’une combinaison de RT3D et de radiothérapie palliative, un programme de radiothérapie conçu pour soulager certains des symptômes du cancer incurable. En tant qu’essai de phase I, l’objectif de cette recherche était de voir s’il y avait une interaction négative entre les deux, d’explorer ses effets sur le corps et le cancer et d’établir une dose sûre qui pourrait être utilisée dans de futurs essais. Les essais de phase I sont des essais de recherche clinique très précoces qui rapportent l’expérience de traitement d’un petit nombre d’individus. Ils ne sont pas destinés à tester l’efficacité d’un nouveau traitement.

Il s’agissait d’un essai ouvert (ce qui signifie que les patients et les chercheurs savent quel traitement a été donné au patient). Il ne comportait aucun groupe de comparaison recevant d’autres médicaments ou des placebos.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 23 patients atteints d’un cancer avancé (de divers types de tumeurs) qui ne répondaient pas au traitement standard contre le cancer, mais qui convenaient à la radiothérapie palliative. Les personnes ont été exclues si elles avaient déjà reçu une radiothérapie sur le site à traiter, si le cancer s’était propagé au cerveau, recevaient un traitement immunosuppresseur ou avaient reçu un autre traitement expérimental au cours du mois passé.

Les patients ont été divisés en groupes de trois, chaque groupe ayant prescrit une dose différente de RT3D. Les groupes ont ensuite été divisés en groupes à faible rayonnement ou à rayonnement élevé. Les groupes à faible rayonnement ont reçu une radiothérapie pendant cinq jours consécutifs (un total de 20 grays de rayonnement sur cinq séances) plus deux injections de leur dose prescrite de RT3D, injectées directement dans la tumeur les jours deux et quatre. Le groupe à haute radiation a reçu une dose totale de radiothérapie de 36 grays en 12 séances sur 16 jours. Les patients ont également reçu deux, quatre ou six doses de RT3D.

Les principaux résultats d’intérêt étaient la sécurité et les effets indésirables, la réplication du virus dans le corps, la réponse immunitaire et les effets anti-tumoraux.

Quels ont été les résultats de base?

Sur les 23 patients, 18 ont terminé le traitement complet. Tous les patients traités ont toléré la RT3D quelle que soit la dose administrée. Les effets indésirables les plus fréquents ont été une fièvre légère, des symptômes pseudo-grippaux, des vomissements et une baisse du nombre de globules blancs (bien que cela n’ait pas été associé à des symptômes). Le sang, l’urine, les selles et les expectorations ne contenaient pas le virus, ce qui indique qu’il ne se répliquait pas. RT3D n’a pas exacerbé les effets indésirables de la radiothérapie.

Les chercheurs ont évalué comment le traitement affectait la taille de la tumeur chez 14 patients au cours des trois mois suivants. Dans le groupe de radiothérapie à faible dose, deux des sept patients ont eu une réponse partielle (diminution de la taille de la tumeur cible), et cinq ont eu une maladie stable (pas de changement de taille). Dans le groupe de radiothérapie à haute dose, cinq des sept patients ont eu une réponse partielle et deux ont eu une maladie stable.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que la combinaison de RT3D et de radiothérapie était bien tolérée et qu’un «profil de toxicité favorable» et un manque de réplication virale suggèrent que cette association devrait également être évaluée chez les patients nouvellement diagnostiqués recevant des traitements de radiothérapie.

Conclusion

Il s’agit d’un essai de phase I de RT3D, utilisé en association avec la radiothérapie chez 23 personnes atteintes de tumeurs avancées résistantes au traitement. Bien que la combinaison ait été bien tolérée chez tous les patients, l’étendue de la réponse tumorale a été évaluée chez seulement 14 patients. Parmi ceux-ci, seulement la moitié d’entre eux ont eu une réponse partielle avec une petite réduction de la taille de la tumeur de trois mois. Cela ne peut pas être considéré comme un «remède contre le cancer» dans les termes utilisés par les titres de nouvelles.

Un essai de phase I est un stade précoce de la recherche. Le traitement nécessite d’autres tests, qui vont sans doute suivre. Des études plus grandes et plus rigoureuses détermineront les groupes de personnes pour lesquels le médicament est le plus approprié; si c’est plus efficace que le traitement placebo; s’il est plus efficace que d’autres traitements ou options palliatives; et s’il y a des problèmes de sécurité potentiels. Le médicament semble bien toléré chez ces quelques patients, mais il peut y avoir des effets indésirables communs ou des effets indésirables graves plus rares qui deviennent apparents avec le temps ou avec une utilisation plus large. Seules les études plus importantes peuvent l’étudier.

Dr Joanna Owens, responsable de l’information scientifique à Cancer Research UK, souligne un point important: «Bien que ces résultats soient encourageants, il est important de souligner que ce traitement n’a été testé que sur une poignée de patients jusqu’à présent.

La nature précoce de cette recherche ne soutient pas encore l’utilisation de RT3D en tant que traitement, mais elle le met en évidence en tant que candidat à d’autres recherches. Cela comprend de plus grands essais dans les programmes de soins palliatifs, ainsi que dans la recherche impliquant des personnes atteintes d’une maladie à un stade précoce, où RT3D est combiné avec des programmes de radiothérapie conçus pour guérir le cancer.