Travail précoce sur le test sanguin de dépistage de bébé

Les scientifiques ont conçu « un test sanguin qui pourrait prédire le risque d’un bébé à naître de nombreux troubles », a rapporté le Daily Mail. Le journal a déclaré qu’un petit échantillon du sang de la mère peut être utilisé pour rassembler le code génétique complet de l’enfant et rechercher des conditions telles que le syndrome de Down et l’autisme.

À l’heure actuelle, les tests génétiques pour les bébés à naître reposent sur des méthodes invasives, nécessitant un prélèvement du placenta ou du liquide amniotique entourant le fœtus dans l’utérus. Cette recherche visait à développer une technique alternative qui permet d’analyser des fragments d’ADN fœtal dans le sang de la mère et potentiellement éviter le besoin de tests invasifs. Cependant, ceci est encore une technique de recherche et n’est pas encore prêt pour une utilisation pratique. Il est important de noter que les chercheurs devaient encore utiliser certaines informations provenant de l’échantillonnage du placenta invasif pour effectuer leurs analyses.

Dans l’ensemble, cette étude intéressante nous rapproche un peu plus de la possibilité d’un test génétique fœtal non invasif. Cependant, beaucoup plus de développement et de test de cette méthode prototype sera nécessaire avant de pouvoir remplacer les méthodes existantes.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université chinoise de Hong Kong et Sequenom Inc des États-Unis. L’étude a été financée par le Hong Kong Research Grants Council, Sequenom, l’Université chinoise de Hong Kong et le gouvernement de la Région administrative spéciale de Hong Kong, Chine.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique Science Translational Medicine.

L’étude a été rapportée dans le Daily Mail et le Daily Telegraph. Les deux articles ont mis en évidence certains des risques associés aux tests invasifs et aux problèmes éthiques entourant les tests prénataux. Bien que d’autres études ont testé une technique similaire pour détecter des conditions telles que le syndrome de Down, dans lequel un individu porte un chromosome supplémentaire, l’étude actuelle a seulement cherché des changements dans les séquences génétiques des chromosomes. Il n’est pas clair si cette technique particulière est appropriée pour détecter ce type de changement génétique chromosomique. Le Mail a également mentionné l’autisme, mais les causes de l’autisme ne sont pas claires, de sorte que le dépistage génétique de cette maladie est peu susceptible d’être utile pour le moment. Le Mail a également noté le coût élevé d’un tel test, qu’ils estiment coûterait £ 125 000 pour chaque bébé.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude de laboratoire visait à développer des façons d’examiner la constitution génétique d’un fœtus en utilisant un échantillon de sang de sa mère.

L’examen de la constitution génétique d’un fœtus nécessite actuellement l’utilisation de techniques invasives, en prélevant un échantillon du liquide amniotique entourant un fœtus ou un échantillon de tissu du placenta. En 1997, on a découvert qu’une partie de l’ADN du fœtus circulait dans la circulation sanguine de la mère. Si les chercheurs pouvaient développer un moyen de distinguer cela de l’ADN de la mère, cela pourrait permettre des tests génétiques non invasifs sur le fœtus. L’étude actuelle visait à le faire.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont pris des échantillons de sang d’une femme enceinte et de son partenaire qui fréquentaient une clinique génétique pour le diagnostic prénatal de la bêta-thalassémie, une maladie du sang causée par le port de deux formes mutées du gène de la bêta-globine. La mère et le père portaient chacun une copie mutée du gène de la bêta-globine. Leur bébé aurait une chance sur quatre d’hériter de ces deux copies mutées du gène et, par conséquent, d’être affecté par la bêta-thalassémie (le transport d’une seule copie du gène muté n’entraîne généralement aucun symptôme). En plus de fournir des échantillons de sang pour l’étude, la famille a également reçu des tests génétiques classiques en utilisant un échantillon de tissu placentaire, que les chercheurs ont également utilisé dans leur analyse.

La clé de la recherche était de pouvoir distinguer entre l’ADN de la mère dans sa circulation sanguine et les fragments d’ADN dans son sang qui provenaient du fœtus. Ceci a été principalement fait en vérifiant les échantillons d’ADN du sang pour des informations génétiques qui ne pouvaient être héritées que du père, indiquant ainsi que cela venait du fœtus.

Pour ce faire, les chercheurs ont déterminé la séquence génétique de sites spécifiques dans l’ADN extrait des échantillons de sang de la mère et du père, ainsi que de l’ADN fœtal trouvé dans le tissu placentaire.

Ils ont ensuite utilisé des informations sur la séquence d’ADN du père et de la mère pour identifier les séquences d’ADN dans l’échantillon sanguin de la mère qui devait appartenir au fœtus. Ils ont pu vérifier leurs découvertes en utilisant l’ADN fœtal du tissu placentaire, et utiliser les informations de cet ADN pour aider leur analyse d’autres façons. Ils ont ensuite utilisé des programmes informatiques pour identifier les chevauchements entre les fragments d’ADN fœtal identifiés dans l’échantillon de sang maternel, similaire à la reconstruction d’un livre à partir de fragments de phrases qui se chevauchent.

Ils ont utilisé leurs méthodes pour voir s’ils pouvaient déterminer à partir de l’ADN de l’échantillon de sang maternel si le fœtus avait hérité des mutations du gène de la bêta-globine par les parents.

Quels ont été les résultats de base?

Le but de la recherche était d’abord de pouvoir distinguer l’ADN maternel et fœtal de l’échantillon de sang maternel et de voir si la séquence d’ADN entière du fœtus était présente. Le deuxième objectif était de déterminer la capacité du test à détecter la bêta-thalassémie chez le fœtus.

Les chercheurs ont découvert que l’ADN fœtal dans la circulation sanguine de la mère se décomposait en fragments de taille prévisible, et que ces fragments différaient en taille de ceux de la mère. Les chercheurs ont également découvert que ces fragments couvraient la plus grande partie de l’ADN du fœtus.

Les chercheurs ont également examiné spécifiquement les sites de l’ADN de l’échantillon de sang maternel où le père avait porté deux copies identiques d’une séquence qui différait de la séquence génétique de la mère. Pour environ 94% de ces sites, ils ont pu identifier l’ADN fœtal parce qu’il portait une séquence héritée du père.

En termes de diagnostic, la prédiction de l’échantillon de sang maternel était en accord avec les résultats de l’échantillonnage invasif conventionnel. Le fœtus avait hérité de la mutation du gène de la bêta-globine du père, mais pas de la mutation de la mère. Cela signifiait que le fœtus ne serait pas affecté par la maladie.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats signifient qu’il est possible de tester des troubles génétiques chez un fœtus en utilisant un échantillon de sang maternel non invasif.

Conclusion

Cette étude a montré qu’il devrait être possible de tester l’ADN fœtal en utilisant des échantillons de sang maternel. Cependant, il y a quelques points à noter:

Cette étude n’a examiné que les échantillons d’un couple pour déterminer si la méthode pouvait fonctionner. Cela ne nous dit pas à quel point il serait performant s’il était utilisé plus largement. Avant que la technique puisse être largement utilisée, elle devrait subir d’autres tests dans plus de couples et pour d’autres conditions afin de s’assurer qu’elle était suffisamment précise et fiable pour une utilisation générale.

La méthode reposait en partie sur l’information obtenue à partir de l’ADN fœtal provenant de l’échantillonnage du placenta (échantillonnage des villosités choriales). Si la nouvelle méthode devait remplacer ce type de tests invasifs, cette information devrait être obtenue d’une manière différente. Les chercheurs suggèrent des façons de le faire, par exemple en examinant l’ADN des membres de la famille ou en utilisant différentes méthodes pour analyser l’ADN de la mère. Ces méthodes alternatives devraient être évaluées pour s’assurer qu’elles pourraient fournir de manière fiable les informations nécessaires.

La méthode utilisée dans cette étude a nécessité une très grande quantité de séquençage d’ADN et de reconstitution de ces séquences. Bien que cela soit en grande partie automatisé, il est actuellement peu probable qu’il soit possible de faire cette analyse complète pour les tests génétiques fœtaux standard en raison du temps et des ressources nécessaires. Cependant, à mesure que la technologie progresse, cela peut changer.

Dans cette étude, la technique a été utilisée pour évaluer si le fœtus avait hérité des copies du gène de la bêta-globine qui portait des mutations (soit un changement dans une seule «lettre» du code génétique ou une suppression de quatre lettres). Bien que cela signifie que d’autres maladies causées par des types similaires de mutations dans un seul gène pourraient être identifiées en utilisant cette technique, il n’est pas clair si elle pourrait être utilisée pour les conditions causées par le transport d’une copie supplémentaire d’un chromosome, comme le syndrome de Down.

Les chercheurs notent que, bien que leur nouvelle technique permettrait de réduire les risques pour le fœtus associés à des tests invasifs, il y aurait encore un certain nombre de questions juridiques, éthiques et sociales. Cela inclurait comment fournir un conseil génétique pour un test aussi complexe, et quels types de caractéristiques génétiques ou d’anomalies il serait éthique de tester. Ils suggèrent que cela nécessitera une discussion approfondie entre les médecins, les scientifiques, les éthiciens et la communauté.

Dans l’ensemble, cette étude intéressante nous rapproche de la possibilité d’un test génétique fœtal non invasif. Cependant, beaucoup plus de développement et de tests de cette méthode seront nécessaires avant de pouvoir remplacer ceux qui existent déjà.